O último relatório do Painel Intergovernamental de Mudanças Climáticas (IPCC) afirma que, sem uma redução substancial no uso de combustíveis fósseis, estamos no caminho de um aumento médio global de 2 ° C nas próximas décadas, com extremos entre 3 a 6 ° C em latitudes mais altas.

Mas 2 ° C não parece muito. Não significaria apenas mais alguns dias de churrascos de verão?

Embora 2 ° C possa parecer insignificante, o pico da última era glacial foi caracterizado por uma queda de 2-4 ° C nas temperaturas globais. Isso mostra quão grande é o efeito que essa mudança aparentemente pequena na temperatura pode ter na Terra.

A última era glacial

A última era glacial ocorreu principalmente como resultado de mudanças na órbita da Terra e no relacionamento com o Sol. As melhores condições atingiram o pico há 21.000 anos . As reduções nas temperaturas atmosféricas do dióxido de carbono e da superfície do mar reforçaram a tendência de resfriamento.

Globalmente, o impacto mais significativo da era do gelo foi a formação de mantos de gelo maciços nos pólos. Lençóis de gelo de até 4 km de espessura cobriam grande parte do norte da Europa, Canadá, norte da América e norte da Rússia .

Hoje, essas calotas de gelo deslocariam cerca de 250 milhões de pessoas e enterrariam cidades como Detroit, Manchester, Vancouver, Hamburgo e Helsinque.

Quando a água virou gelo, o nível do mar caiu para 125 metros mais baixo do que hoje, expondo vastas áreas de terra. Este continente ampliado – 20% maior que a Austrália hoje – é conhecido como “Sahul”.

A última era glacial nos diz por que precisamos nos preocupar com uma mudança de temperatura de 2 ℃
O continente da era glacial de Sahul. Crédito: Damian O’Grady, Michael Bird

Na Austrália, muitas de nossas principais cidades teriam se encontrado no interior. O norte da Austrália se juntou à Papua Nova Guiné, o porto de Darwin fica a 300 km da costa e os melburnianos poderiam ter caminhado para o norte da Tasmânia.

O Golfo de Carpentaria tornou-se um grande lago interior salgado , amplamente não utilizado por seres humanos.

O continente ampliado causou mudanças climáticas. Evidências de grande parte da Austrália sugerem que a era do gelo era árida e ventosa – em alguns aspectos semelhantes às condições que vimos nos últimos tempos – e se estendeu por aproximadamente 200 gerações humanas (cerca de 6.000 anos).

A monção, que produz chuvas no terço superior do continente e no centro árido, foi enfraquecida ou pelo menos deslocada para o mar . Os ocidentais de inverno que trazem chuvas no sul da Austrália também parecem estar mais ao sul no Oceano Antártico .

Com menos chuvas, a zona árida foi bastante expandida . As zonas semi-áridas de hoje, muitas das quais fazem parte integrante de nosso cinturão agrícola, teriam virado deserto.

A resposta humana

As evidências arqueológicas sugerem duas respostas principais dos povos indígenas na última era glacial.

Um boletim meteorológico para a última era glacial.

Primeiro, eles parecem ter se retirado para pequenos “refúgios” – áreas-chave com acesso a água doce. Hoje, todos teríamos que nos mudar para o leste de NSW, Victoria ou áreas isoladas como Cairns e Karratha, com base em dados arqueológicos.

Segundo, as populações diminuíram drasticamente, talvez em até 60% , à medida que a disponibilidade de comida e água diminuía. Isso significa que algumas das pessoas mais adaptáveis ​​do planeta não conseguiram manter sua população diante das mudanças climáticas.

Hoje, isso equivaleria à perda de 15 milhões de pessoas, ou às populações combinadas das seis maiores cidades do país (Sydney, Melbourne, Brisbane, Canberra, Perth e Adelaide).

Que destino nos espera?

As projeções atuais, é claro, sugerem um aumento, em vez de uma diminuição nas temperaturas planetárias de 2 ° C ou mais. No entanto, em alguns aspectos, as condições na Austrália no final deste século provavelmente serão semelhantes à última era glacial, embora por meio de diferentes mecanismos climáticos.

As previsões sugerem ocorrência mais frequente de dias quentes, bem como dias mais quentes, e aumento da variabilidade das chuvas, com quedas mais intensas quando ocorrem. Os ciclones também podem se tornar mais intensos na extremidade superior, enquanto o aumento da evaporação no interior provavelmente verá as zonas áridas se expandindo . O resultado pode ser semelhante à última era glacial, com o aumento de períodos de seca, especialmente no interior.

A mudança do nível do mar (aumentando em vez de diminuir) terá um impacto semelhante nas populações ao longo da orla costeira . As previsões de aumento do nível do mar no próximo século variam de 19 a 75 cm . Este site – risco costeiro – mostra como o aumento do nível do mar afetará várias partes da Austrália. Com 50% de nossa população a 7 km da costa e aumentando, as mudanças no nível do mar associadas a um aquecimento global de 2 ° C afetarão a maioria dos australianos.

A última era glacial nos diz por que precisamos nos preocupar com uma mudança de temperatura de 2 ℃
Um interior da Austrália cada vez mais seco ocorreu 21.000 anos atrás e está previsto novamente em um futuro próximo. Crédito: Alan Williams, 2009

Como devemos responder?

As pessoas que sobreviveram à última era glacial eram móveis e bem adaptadas às condições áridas. A sociedade sedentária de hoje, dependente de sistemas de produção de alimentos otimizados, sem dúvida enfrenta um desafio maior.

Nossos sistemas agrícolas produzem rendimentos mais altos do que os sistemas anteriores de produção de alimentos usados ​​pelos aborígines, mas são muito mais vulneráveis ​​a perturbações. Isso ocorre porque eles são limitados na distribuição geográfica (como a Bacia Murray-Darling e a faixa de trigo da Austrália Ocidental) e localizados onde o impacto da mudança climática será mais afetado.

Como resultado, provavelmente veremos falhas em larga escala desses sistemas . Como mostra a difícil Murray Darling Basin, talvez já tenhamos excedido a capacidade do nosso continente de fornecer a água que nos sustenta e o ambiente do qual dependemos.

Deveríamos fazer o possível para garantir que os governos cumpram seus compromissos com o acordo climático de Paris e reduzam a zero as emissões de carbono até 2050. Mas também seria prudente que pesquisadores e formuladores de políticas identificassem refúgios modernos na Austrália e planejassem a sustentabilidade a longo prazo. dessas regiões no caso de a perturbação climática não poder ser revertida.