circulação oceânica média global
Crédito: Shijian Hu

Um estudo publicado hoje na revista Science Advances sugere que a circulação global do oceano se acelerou nas últimas duas décadas. A equipe de pesquisa descobriu que a energia cinética oceânica mostra um aumento estatisticamente significativo desde o início dos anos 90, calculando uma aceleração de 36% da circulação média global dos oceanos.

A tendência é particularmente proeminente nos oceanos tropicais globais, atingindo profundidades de milhares de metros. A aceleração profunda da circulação oceânica é induzida principalmente por uma intensificação planetária dos ventos na superfície, disseram os autores.

O estudo foi liderado por Shijian Hu, que realizou o trabalho como pesquisador de pós-doutorado no laboratório de Janet Sprintall, oceanógrafa do Scripps Institution of Oceanography da Universidade da Califórnia em San Diego e coautora do artigo. Hu é agora cientista do Laboratório de Circulação e Ondas do Oceano da CAS, no Instituto de Oceanologia (IOCAS) em Qingdao, China.

“A magnitude e extensão da aceleração nas correntes oceânicas que detectamos em todo o oceano e a uma profundidade de 2000 metros (6.560 pés) foi bastante surpreendente”, disse Sprintall. “Enquanto esperávamos alguma resposta ao aumento dos ventos nas últimas duas décadas, a aceleração foi acima e além disso, foi uma resposta inesperada que provavelmente se deve às mudanças climáticas globais”.

A circulação oceânica em larga escala é o principal processo dinâmico que redistribui a massa e o calor da água oceânica e desempenha um papel importante no ambiente e no sistema climático da Terra. Ele regula a temperatura da terra, principalmente em regiões como a Europa Ocidental, onde um fluxo de água relativamente quente torna o clima de cidades como Madri mais quente que cidades como Nova York, apesar de estar na mesma latitude.

Devido aos processos dinâmicos internos e à variabilidade natural, a circulação oceânica em diferentes regiões tem respostas diferentes ao aquecimento global do clima. E ainda há uma falta de observações diretas sistemáticas e contínuas da circulação oceânica da Terra. Portanto, as tendências de circulação não foram bem compreendidas, disseram os autores do estudo.

Um conjunto crescente de evidências sugere, no entanto, que as contínuas emissões de gases de efeito estufa devido às atividades humanas dão origem ao desequilíbrio energético da Terra e ao contínuo aquecimento do oceano. Portanto, é essencial saber qual será a circulação oceânica em larga escala no contexto do aquecimento global, disseram os co-autores do estudo.

Uma equipe internacional de cientistas do IOCAS, Scripps, NOAA e da Commonwealth Scientific and Industrial Research Organization na Austrália utilizou dados de circulação oceânica e velocidade do vento de várias fontes, incluindo observações da rede global Argo de flutuadores robóticos e simulações numéricas para investigar a média global circulação oceânica e velocidade média global do vento na superfície do mar. Eles concluíram que a aceleração recente é muito maior do que o que seria explicado pela variabilidade natural. O restante é induzido pela influência de emissões contínuas de gases de efeito estufa.

Os ventos de superfície intensificados desde o início dos anos 90, disseram os autores, estimulam a circulação oceânica. A aceleração pode levar ao aumento do transporte de massa de calor e água, de modo que a energia adicional seria redistribuída de maneira mais uniforme e o ciclo da água no oceano também pode ser intensificado. O calor nas camadas superiores do oceano pode ser transferido para o oceano profundo de forma mais eficiente devido ao alcance profundo dessa aceleração. Mais pesquisas são necessárias para explorar as implicações deste estudo, disseram os autores.