A exposição crônica a fibras microplásticas causa aneurismas, erosão das camadas superficiais e outros danos graves às brânquias de peixes e aumenta a produção de ovos em peixes fêmeas, um sinal de que produtos químicos nas fibras podem estar atuando como desreguladores endócrinos, um novo estudo realizado por cientistas americanos e chineses encontra.

As minúsculas fibras, feitas de poliéster, polipropileno e outros tipos de plásticos, são descartadas ou lavadas com tecidos sintéticos usados ​​em roupas e outros produtos industriais e de consumo. Uma vez derramados, eles entram nas águas residuais e se acumulam nos oceanos, rios e lagos em todo o mundo, representando mais de 90% da poluição microplástica em algumas áreas.

“Estudos de campo anteriores mostraram que muitos peixes comem grandes quantidades de fibras todos os dias, mas possuem mecanismos de proteção no intestino que parecem prevenir danos”, disse David E. Hinton, professor de qualidade ambiental da Universidade Duke. “Mas quando você estende seu estudo até os níveis de tecido e celular, como fizemos, mudanças prejudiciais são observadas”.

“Além das fibras que os peixes comem, centenas ou milhares de microfibras também passam por suas brânquias todos os dias, e descobrimos que é aqui que ocorre a maior parte dos danos”, disse Melissa Chernick, pesquisadora do laboratório de Hinton na Escola Nicholas da Duke. do ambiente.

A equipe publicou suas descobertas revisadas por pares em 9 de março na revista de acesso aberto PLoS ONE .

Peixes expostos a altos níveis de microfibras na água do tanque por 21 dias exibiram aneurismas, membranas fundidas e aumento da produção de muco em suas brânquias, além de alterações significativas nas células epiteliais que revestem suas brânquias e outros efeitos.

“Houve mudanças severas, e muitas delas. E cada mudança pode afetar a respiração”, disse Chernick. “Se você é um peixe em estado selvagem com danos nas guelras e está em um ambiente com pouco oxigênio ou sendo perseguido por um predador, está com problemas. O mesmo acontece se você estiver competindo com outros peixes por comida. Só ter esses danos faria com que você fosse menos competitivo “.

Embora o intestino em si pareça estar protegido contra danos semelhantes, o novo estudo constata que, quando as fibras microplásticas estão no intestino, elas podem liberar revestimentos químicos que são absorvidos pela corrente sanguínea do peixe.

Os pesquisadores ainda estão trabalhando para identificar esses produtos químicos e determinar seus impactos, mas um efeito preocupante já foi observado. As fêmeas expostas a fibras contendo polipropileno produziram mais ovos ao longo do tempo, sugerindo que os produtos químicos que podem estar lixiviando das microfibras estão agindo como desreguladores endócrinos .

Em todo o mundo, quase seis milhões de toneladas de fibras sintéticas, como poliéster ou polipropileno, foram produzidas em 2016. Esses têxteis eliminam microfibras durante a lavagem ou uso regular. Uma única peça de roupa pode lançar quase 2.000 microfibras por lavagem, observou Chernick, e como as estações de tratamento de águas residuais não estão equipadas para remover as fibras, elas escapam para as águas superficiais a jusante e se acumulam no ambiente. Eles também podem entrar no ambiente através da liberação de esgoto, escoamento de águas pluviais ou deposição atmosférica.

“Mesmo que sejam liberados quilômetros do oceano, eles podem trabalhar lá em baixo. Portanto, afetam os organismos de água doce e marinho”, disse Hinton.

Hinton e Chernick conduziram o novo estudo com Lingling Hu, da Universidade de Tecnologia de Zhejiang, na China, e Lee Ferguson e Anne Lewis, da Duke. Ferguson é professor associado de engenharia civil e ambiental , ecotoxicologia e saúde ambiental. Lewis é doutorando em engenharia civil e ambiental.

Para conduzir a pesquisa, eles colocaram 27 pares de peixes medaka japoneses saudáveis ​​(Oryzias latipes) em tanques de água com altos níveis de fibras microplásticas em suspensão. Eles monitoravam o peso dos peixes, a produção de ovos e a ingestão e ingestão de fibras – quanta fibra entrava e quanto era excretada – semanalmente. Após 21 dias, eles examinaram os tecidos do peixe para ver quais mudanças, se houver alguma, haviam ocorrido. A água do tanque era trocada semanalmente e armazenada para análise química, para determinar quais corantes ou aditivos haviam sido liberados.

“A poluição microplástica é uma ameaça ambiental que apresenta riscos crescentes para espécies e ecossistemas em todo o mundo”, disse Chernick. “Até agora, a maioria dos estudos se concentrou principalmente em procurar a presença de plástico nos animais, sem identificar quais seriam os efeitos em vários tecidos. Mas é exatamente aí que nosso estudo sugere que a ciência precisa ir”.