As impressões digitais estão nos dizendo cada vez mais sobre as pessoas que as deixaram para trás. Claro, todos sabemos que espirais, laços e arcos únicos em uma impressão podem identificar uma pessoa. Mas agora os pesquisadores estão estudando como os compostos naturais e ambientais dentro deles também podem oferecer pistas sobre o estilo de vida, gênero e etnia de uma pessoa.

Mas, mesmo quando os pesquisadores descobrem novas informações nas impressões digitais, eles ainda não haviam encontrado uma maneira de determinar um fato básico sobre uma impressão: quantos anos ela tem?

Essas são as informações que podem potencialmente vincular um suspeito a uma cena de crime.

E isso é o que os químicos da informação da Universidade Estadual de Iowa estão começando a fornecer.

O que aconteceu com os óleos não saturados?

Paige Hinners estava usando um algoritmo de computador para analisar objetivamente a degradação e a disseminação das cristas de impressões digitais ao longo do tempo – potencialmente uma maneira de determinar a idade de uma impressão digital – quando notou algo mais em seus dados. Os óleos gordurosos insaturados em uma impressão digital estavam desaparecendo de suas medições.

“Se os estamos perdendo, para onde eles estão indo?” perguntou Hinners, que em dezembro concluiu seu doutorado em química analítica no estado de Iowa e agora trabalha como química sênior no Renewable Energy Group Inc., com sede em Ames. Ela trabalhou no projeto de impressões digitais enquanto era estudante de graduação no grupo de pesquisa Young- Jin Lee, professor de química no estado de Iowa. Madison Thomas, ex-estudante de graduação do estado de Iowa, também ajudou no projeto.

Eventualmente, o grupo de pesquisa encontrou respostas: À medida que as gorduras insaturadas – triacilgliceróis, para ser exato – desapareciam dos dados, outros compostos resultantes de reações com ozônio – ou ozonólise – começaram a aparecer.

Isso levou a numerosos ensaios e etapas para confirmar que o ozônio estava causando a degradação das gorduras insaturadas nas impressões digitais. E isso levou à conclusão de que, com mais estudos, isso poderia se transformar em uma ferramenta útil para determinar a idade de uma impressão digital.

A descoberta dos químicos do Estado de Iowa foi publicada recentemente online pela revista Analytical Chemistry e é apresentada em uma capa suplementar da atual edição impressa.

O artigo descreve como os químicos usaram uma ferramenta chamada espectrometria de massa por dessorção a laser / ionização assistida por matriz . É uma tecnologia que usa um laser para analisar compostos deixados em uma superfície e, em seguida, registra a massa e a carga elétrica de cada componente em uma amostra, como os vários óleos em uma impressão digital. A ferramenta de imagem permitiu aos químicos rastrear a degradação de óleos insaturados devido à reação com o ozônio no ar.

Quão precisa é a técnica?

“No momento, podemos medir o número de dias (desde que uma impressão foi deixada)”, disse Hinners. “É fácil distinguir um dia de idade de fresco. Não há dúvida sobre isso.”

Os químicos também testaram se o pó usado para tornar as impressões digitais visíveis afetaria a capacidade da espectrometria de massa de analisar a degradação e o envelhecimento das impressões digitais. Descobriu-se que o pó não afetou a capacidade dos pesquisadores de coletar dados e determinar o envelhecimento das impressões digitais.

“Este pode ser o caminho”

Lee descreveu o estudo – que foi apoiado por uma doação de US $ 362.000 do Instituto Nacional de Justiça – como um projeto de prova de conceito. E assim o teste foi limitado a impressões digitais de três pessoas.

Os dados mostram diferenças individuais na quantidade de óleos insaturados nas impressões digitais e na taxa de reação com o ozônio e a degradação resultante, disse ele. Portanto, são necessários mais estudos para entender os diferentes níveis de óleos graxos que as pessoas têm e como isso afetaria a degradação. Os pesquisadores também estão analisando como fatores ambientais como a umidade podem afetar as reações ao ozônio.

Uma nova doação de US $ 516.800 do Instituto Nacional de Justiça manterá o estudo sobre o envelhecimento das impressões digitais. A concessão também permitirá que os pesquisadores estudem como os óleos graxos nas impressões digitais podem oferecer pistas sobre a saúde de uma pessoa e outras características.

Embora a técnica para determinar o envelhecimento das impressões digitais precise de mais estudos, Lee disse que o conceito foi comprovado:

“Podemos medir a decomposição de triacilgliceróis insaturados em função do tempo”, disse ele. “Estudamos os mecanismos e provamos o que está acontecendo. Ao medir a velocidade da decomposição, podemos ter uma idéia de quantos anos ela tem”.

A parte mais emocionante do projeto, que começou olhando em uma direção diferente?

“Quando reproduzimos isso com cada pessoa, foi bastante consistente”, disse Hinners, que ainda serve como recurso para o grupo de pesquisa de Lee. “E então aprendemos que isso pode nos dizer quantos anos realmente tem uma impressão digital. Esse pode ser o caminho – isso é emocionante”.