Pesquisadores estudam as interações únicas dos elefantes com seus mortos

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Crédito: CC0 Public Domain

Histórias de interações únicas e sencientes entre elefantes e seus mortos são uma parte familiar do conhecimento das espécies, mas falta um estudo abrangente dessas interações – até agora. Uma revisão recente de observações de campo documentadas de elefantes em carcaças revela padrões de comportamento dos elefantes em relação a seus mortos, independentemente da força dos relacionamentos anteriores com o indivíduo falecido.

As descobertas, publicadas na revista Primates , indicam que os elefantes demonstram um interesse generalizado por seus mortos, mesmo depois que os corpos se deterioram há muito tempo – e mesmo se os elefantes estudados não estivessem intimamente ligados ao indivíduo morto. Os comportamentos mais comuns observados foram aproximar-se dos mortos, tocar e examinar a carcaça . Os elefantes também pareciam usar seu olfato avançado para identificar indivíduos mortos, e foram observados vocalizando e tentando levantar ou puxar elefantes caídos que haviam acabado de morrer.

A pesquisa foi liderada por Shifra Goldenberg, Ph.D., do Instituto de Pesquisa em Conservação do Zoológico de San Diego e pelo Smithsonian Conservation Biology Institute, e George Wittemyer, Ph.D., da Save the Elephants e do Department of Fish, Wildlife and Biologia da Conservação na Universidade Estadual do Colorado. O projeto foi financiado pela Save the Elephants, pela National Science Foundation e pela Colorado State University.

O estudo consistiu em uma revisão da literatura de 32 observações originais de carcaças de elefantes selvagens de 12 fontes distintas em toda a África. Apesar da variabilidade entre as fontes na metodologia, algumas tendências foram evidentes.

“O comportamento mais comumente registrado pelos elefantes em relação aos mortos incluía tocar, aproximar-se do animal morto e investigar a carcaça”, disse Goldenberg. “As motivações subjacentes aos comportamentos observados são difíceis de conhecer, mas claramente variaram entre circunstâncias e indivíduos. Por exemplo, alguns elefantes fizeram visitas repetidas a uma carcaça, e é possível que a glândula temporal que flui por uma jovem fêmea no local da carcaça de sua mãe seja associado à emoção elevada “.

Os elefantes formam relacionamentos duradouros ao longo de décadas e os indivíduos mantêm diferentes tipos de relacionamentos entre as populações. Eles vivem em sociedades socialmente complexas, de fusão e fissão, nas quais grupos sociais se dividem e se fundem ao longo do tempo. Essas complexas relações exigem o reconhecimento e a lembrança de uma ampla gama de indivíduos em suas espécies. Não é de surpreender que os elefantes tenham demonstrado notáveis ​​habilidades cognitivas, memória extensa e olfação altamente sofisticada.

“Testemunhar os elefantes interagirem com seus mortos envia arrepios na espinha, pois o comportamento indica claramente sentimentos avançados”, disse Wittemyer. “Este é um dos muitos aspectos magníficos dos elefantes que observamos, mas que não podemos compreender completamente”. Quando se cumprimentam após a separação, os elefantes se envolvem em prolongada investigação olfativa e tátil, sugerindo que estejam constantemente atualizando informações sociais e espaciais. É possível que o comportamento do elefante em relação a uma carcaça tenha o mesmo propósito com quem ele interage e tem implicações importantes na sobrevivência de um indivíduo.

Os pesquisadores disseram esperar que estudos futuros sejam realizados para entender melhor a memória dos elefantes e explorar ainda mais a possibilidade de sofrimento e emoção nas respostas dos elefantes à morte.