Prever com precisão a perda de biodiversidade devido às mudanças climáticas requer uma compreensão detalhada de quais aspectos das mudanças climáticas causam extinções e quais mecanismos podem permitir que as espécies sobrevivam.

Um novo estudo realizado por pesquisadores da Universidade do Arizona apresenta estimativas detalhadas da extinção global das mudanças climáticas até 2070. Combinando informações sobre extinções recentes das mudanças climáticas, taxas de movimento de espécies e diferentes projeções do clima futuro, eles estimam que uma em cada três espécies de plantas e os animais podem enfrentar a extinção. Seus resultados são baseados em dados de centenas de espécies vegetais e animais pesquisadas em todo o mundo.

Publicado nos Anais da Academia Nacional de Ciências , o estudo provavelmente é o primeiro a estimar padrões de extinção em larga escala das mudanças climáticas, incorporando dados de extinções recentes relacionadas ao clima e das taxas de movimentação de espécies.

Para estimar as taxas de extinções futuras das mudanças climáticas, Cristian Román-Palacios e John J. Wiens, ambos do Departamento de Ecologia e Biologia Evolutiva da Universidade do Arizona, examinaram o passado recente. Especificamente, eles examinaram extinções locais que já aconteceram, com base em estudos de pesquisas repetidas de plantas e animais ao longo do tempo.

Román-Palacios e Wiens analisaram dados de 538 espécies e 581 sites em todo o mundo. Eles se concentraram nas espécies vegetais e animais que foram pesquisadas nos mesmos locais ao longo do tempo, com pelo menos 10 anos de diferença. Eles geraram dados climáticos desde a primeira pesquisa de cada site e a pesquisa mais recente. Eles descobriram que 44% das 538 espécies já haviam sido extintas em um ou mais locais.

“Ao analisar a mudança em 19 variáveis ​​climáticas em cada local, pudemos determinar quais variáveis ​​determinam extinções locais e quanta mudança uma população pode tolerar sem se extinguir”, disse Román-Palacios. “Também estimamos a rapidez com que as populações podem se mover para tentar escapar do aumento das temperaturas. Quando reunimos todas essas informações para cada espécie, podemos chegar a estimativas detalhadas das taxas de extinção global de centenas de espécies de plantas e animais”.

Estudo: Um terço das espécies vegetais e animais pode desaparecer em 50 anos
Um jacaré morto do Arizona. Incapaz de lidar com o aumento da temperatura extrema, pesquisas repetidas mostraram que esta espécie está literalmente sendo empurrada pelas encostas das montanhas sob o impacto das mudanças climáticas. Crédito: Ramona Walls

O estudo identificou as temperaturas máximas anuais – as máximas diárias mais quentes do verão – como a principal variável que melhor explica se uma população será extinta. Surpreendentemente, os pesquisadores descobriram que as temperaturas médias anuais mostraram mudanças menores em locais com extinção local, embora as temperaturas médias sejam amplamente usadas como proxy para as mudanças climáticas gerais.

“Isso significa que o uso de mudanças nas temperaturas médias anuais para prever a extinção das mudanças climáticas pode ser positivamente enganoso”, afirmou Wiens.

Estudos anteriores se concentraram na dispersão – ou migração para habitats mais frios – como um meio para as espécies “escaparem” dos climas quentes. No entanto, os autores do presente estudo descobriram que a maioria das espécies não será capaz de se dispersar com rapidez suficiente para evitar a extinção , com base em suas taxas de movimento anteriores. Em vez disso, eles descobriram que muitas espécies eram capazes de tolerar alguns aumentos nas temperaturas máximas, mas apenas até certo ponto. Eles descobriram que cerca de 50% das espécies tinham extinções locais se as temperaturas máximas aumentassem mais de 0,5 graus Celsius e 95% se as temperaturas aumentassem mais de 2,9 graus Celsius.

As projeções de perda de espécies dependem de quanto clima aquecerá no futuro.

“De certa forma, é uma ‘escolha sua própria aventura'”, disse Wiens. “Se aderirmos ao Acordo de Paris para combater as mudanças climáticas, poderemos perder menos de duas em cada dez espécies de plantas e animais na Terra até 2070. Mas se os humanos causarem maiores aumentos de temperatura , poderemos perder mais de um terço ou até metade de todas as espécies animais e vegetais, com base em nossos resultados “.

As projeções do artigo sobre a perda de espécies são semelhantes para plantas e animais , mas as extinções são projetadas para ser duas a quatro vezes mais comuns nos trópicos do que nas regiões temperadas.

“Este é um grande problema, porque a maioria das espécies de plantas e animais ocorre nos trópicos”, disse Román-Palacios.